Luc Gielen ontdekte tijdens zijn nachtwerk in het ziekenhuis een serieuze leemte en besloot die op te vullen. ‘Tijdens hun revalidatie worden mensen met een fysieke beperking gestimuleerd om te bewegen. Fietsen is daarbij een belangrijk onderdeel. Als de revalidatie ten einde loopt en deze mensen worden klaargestoomd om terug te keren naar hun thuissituatie, worden ze vaak geconfronteerd met een enorme financiële last. Hun woning, hun wagen en hun leefomgeving moeten worden aangepast. Het kopen van een sportieve aangepaste fiets is dan meestal niet aan de orde wegens te duur. Op regelmatige basis fietsen lukt niet meer, en uitstel wordt vaak afstel’, zegt Luc, die ook voorzitter is van de vzw Belgian Power, de overkoepelende organisatie van Join2Bike en Fiets-o-theek Niko. Om aan dit probleem een oplossing te bieden, bouwde Luc Gielen een Fiets-o-theek uit, samen met het fietsadviescentrum van UZ Leuven, campus Pellenberg.

‘Zo krijgen mensen met een fysieke beperking de mogelijkheid om een aangepaste, sportieve fiets te ontlenen aan een billijke prijs. Op deze manier kunnen ze hun conditie onderhouden en/of verbeteren. De kostprijs van een ligfiets, handbike of andere aangepaste fietsen schommelt tussen 2.000 en 5.000 euro. We hebben intussen toch al een vijftiental speciale fietsen verzameld. Deze Fiets-o-theek werd genoemd naar Nikolaas, een jong verkeersslachtoffer. Hij bereikte na een maandenlange revalidatie en training met Join2Bike de top van de Mont Ventoux op een tandem’, vult Luc Gielen aan.

Een jaarlijkse buitenlandse uitdaging

Het beweegproject Join2Bike is uniek in zijn soort. Waarom? Omdat valide fietsers samen met mensen met een fysieke of andere beperking in het zadel kruipen. Elke zondag trekken ze samen op pad langs de Vlaams-Brabantse wegen. Eind juni, begin juli is er de jaarlijkse uitdaging. Dan worden letterlijk en figuurlijk samen hoge toppen geschoren. ‘We hebben zo al de Mont Ventoux, de Col du Galibier en nu al twee jaar na elkaar de Kaunertaler Gletscherstrasse in Oostenrijk op ons palmares staan’, haakt de trotse voorzitter van Join2Bike meteen in. ‘De groep van mensen met een fysieke beperking groeit elk jaar aan. Zo vertrekken we begin juli met een totaal van zowat zeventig mensen naar Oostenrijk. Het transport van de speciale aangepaste fietsen wordt door het toenemende aantal kandidaten een steeds groter probleem. Een vierde zijn mensen met een beperking, de rest is omkadering en begeleiding, allemaal vrijwilligers die een week lang ten dienste staan van de fietsende mensen met een beperking.’

Die jaarlijkse buitenlandse uitdaging betekent veel voor de mensen met een beperking. Het bereiken van de top van een berg is niet alleen een grote overwinning. ‘Het zijn kippenvelmomenten als je samen op een tandem of in een treintje van gekoppelde ligfietsen of handbikes op de hoogste top staat. De emoties zijn enorm, niet te beschrijven. De mensen met een beperking beleven een tweede leven, beseffen dat ze nog niet helemaal uitgeteld zijn in deze samenleving. Het is een geweldige boost voor hun zelfvertrouwen. Delen in hun geluk en hun immense vreugde is voor ons, begeleiders en vrijwilligers, de grootste voldoening. Je krijgt als gezonde mens een les in karakter en doorzettingsvermogen van deze mensen. Dat is ook onze grootste drijfveer om verder te doen met ons beweegproject’, aldus Luc Gielen nog.

Vrijwilligers met een (sport)virus

Join2Bike heeft drie pijlers: Join TO Bike, Join TOO en Join TWO Bike. Je kan als vrijwilliger elke zondagmorgen komen meefietsen onder deskundige begeleiding om zo de smaak van het fietsen te pakken te krijgen. Ook mensen met een beperking zijn welkom. Ze worden op sleeptouw genomen door de anderen om zo de grenzen te verleggen van hun kunnen. Integratie van de valide met de mindervalide sporter staat centraal. De rol van de vele vrijwilligers is cruciaal in dit verhaal.

‘We stonden onlangs voor het eerst op de REVA-beurs in Gent. De belangstelling voor ons initiatief was enorm. Heel wat mensen met een beperking wilden zelfs fietsen bij ons kopen, maar we zijn geen leveranciers. We willen met ons beweegproject alleen inspirerend werken voor andere initiatieven die mensen met een beperking willen integreren in de samenleving. We zoeken wel voortdurend naar fondsen om de nodige aangepaste fietsen te kunnen aankopen, maar we zijn geen commerciële organisatie. Onze leuze is: droom, durf, doe en deel. Tegen alle verpleegkundige deontologie in willen wij met ons beweegproject man, vrouw, jong, oud, dik, dun, met of zonder beperking aan een virus helpen… het sportvirus!’ zo besluit Luc Gielen.